Parecia haver uma praga mortal à espreita sob as águas azuis cristalinas do Caribe no ano passado, matando ouriços do mar a uma taxa que não era vista há décadas. Durante meses, ninguém sabia o que estava causando isso.

Agora, os cientistas dizem ter identificado o misterioso assassino.

O problema gigante foi causado por ninguém menos que um organismo tão pequeno que é formado por apenas uma célula – um minúsculo parasita conhecido como ciliado.

Uma equipe de pesquisadores descobriu o mistério, que viu ouriços-do-mar de espinha longa perderem suas espinhas em questão de dias e morrerem em “massas”, disse um comunicado de imprensa da Universidade do Sul da Flórida. As lojas de mergulho começaram a relatar a situação em fevereiro, mas acredita-se que o “cemitério de ouriços”, que cobria milhares de quilômetros entre as Ilhas Virgens dos EUA e o Caribe até a costa leste da Flórida, começou um mês antes.

“Este projeto em particular é um pouco como um romance de mistério, essencialmente whodunit? Quem está matando os moleques?” disse Ian Hewson, Cornell professor de microbiologia e co-autor do estudo.

Os cientistas ficaram imediatamente preocupados com o evento, pois os ouriços-do-mar – criaturas marinhas vitais que comem as algas que de outra forma dizimariam os recifes de coral – ainda estavam se recuperando de outra mortandade em massa na área que havia acontecido 40 anos antes. Esse evento matou 98% da população de ouriços-do-mar na região, disseram os cientistas. A causa da mortandade no início dos anos 80 ainda não foi determinada.

“Quando os ouriços são removidos do ecossistema, essencialmente os corais não são capazes de persistir porque são cobertos por algas”, disse Hewson no comunicado de imprensa da Cornell, uma questão que é cada vez mais importante abordar, já que o aquecimento global deve aumentar o branqueamento dos corais. eventos tanto que a ONU diz que será “catastrófico” para sistemas de recifes.

Mya Breitbart, principal autora do estudo publicado na Avanços da ciência na quarta-feira, disse que sua equipe está “além de emocionada”, mas também “atordoada” por ter descoberto o que aconteceu tão rapidamente. O que normalmente levaria décadas para ser determinado, sua equipe descobriu em apenas quatro meses.

“Na época, não sabíamos se essa mortandade era causada por poluição, estresse ou outra coisa – simplesmente não sabíamos”, disse Hewson em um comunicado da USF.

Para resolver o mistério, eles observaram ouriços-do-mar de 23 locais diferentes em todo o Caribe. E havia uma clara semelhança entre aqueles que foram impactados pelo evento – os ciliados. Os ciliados são pequenos organismos cobertos por cílios, que se parecem com pequenos pelos, que os ajudam a se movimentar e comer.

“Eles são encontrados em quase todos os lugares onde há água”, um comunicado de imprensa do Universidade do Sul da Flórida, onde a Breitbart trabalha, diz. “A maioria não são agentes causadores de doenças, mas este é. É um tipo específico chamado scuticociliate.”

A raça de ciliados tem sido associada a assassinatos em massa de outras espécies marinhas, disseram cientistas, mas esta é a primeira vez que está ligada ao declínio desenfreado de ouriços-do-mar.

Os pesquisadores estavam ansiosos para descobrir qual era a causa, mas mesmo descobrindo quem é o culpado do mistério, eles ainda precisam descobrir como ou por que tudo começou.

Uma teoria é que o ciliado viu um “crescimento explosivo”, disseram os pesquisadores em seu estudo. Mas mais pesquisas são necessárias para determinar se essa foi uma das principais causas.

A descoberta também pode ajudar a responder a outras questões que acontecem sob as águas próximas. A microbiologista Christina Kellogg disse que há alguma sobreposição entre onde os ouriços estavam morrendo e onde a doença de perda de tecido de coral pedregoso estava causando estragos em populações de corais.

“Quase nunca somos capazes de provar em um ambiente de vida selvagem, pelo menos em habitats marinhos, que um microrganismo é realmente responsável pela doença”, disse Hewson. “…Conhecer a identidade do patógeno também pode ajudar a mitigar o risco para a intocada Diadema por meio de coisas como tráfego de barcos, equipamento de mergulho ou outras formas de movimentação.”

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