As operações offshore de petróleo e gás no Golfo do México estão liberando muito mais metano que altera o clima do que mostram as estimativas oficiais, de acordo com um novo estudo publicado na segunda-feira.

Usando dados coletados de aeronaves, cientistas do clima descobriram que o metano adicional proveniente de plataformas de petróleo e gás em águas rasas da região do Golfo aumenta sua intensidade de carbono – a quantidade de gás que muda o clima por unidade de energia no combustível – para o dobro de estimado por agências norte-americanas. O estudo foi publicado no PNAS, Proceedings of the National Academy of Sciences.

As reduções nas emissões de metano e dióxido de carbono são essenciais para diminuir a severidade futura da mudança climática, observa o estudo.

“Você não precisa viajar meio mundo para encontrar emissões extraordinariamente altas em campos de petróleo e gás”, disse Rob Jackson, cientista climático da Universidade de Stanford que não participou do estudo. “Está acontecendo bem aqui em nossos quintais.”

Outros cientistas climáticos que não participaram do estudo, mas leram o relatório, o elogiaram por sua abordagem.

“Este estudo representa uma avaliação inovadora e cuidadosa do impacto climático da produção de petróleo e gás no Golfo do México”, disse Riley Duren, cientista pesquisador da Universidade do Arizona que lidera o Carbon Mapper, um grupo pioneiro de informações acessíveis e transparentes sobre de onde vêm os gases de efeito estufa. “Em particular, os autores demonstraram a importância de quantificar conjuntamente as emissões de metano de vazamento e ventilação e as emissões de dióxido de carbono da combustão”.

Eric A. Kort, cientista climático da Universidade de Michigan e co-autor do estudo, disse que a maioria das emissões de metano encontradas pelos pesquisadores vinham de operações de petróleo e gás em águas rasas, onde estão as plataformas de petróleo mais antigas. O problema era mais agudo onde as empresas de energia estão indo principalmente para o petróleo e não estão tão interessadas no gás metano que fica no subsolo com ele, e simplesmente o liberam no ar.

“Era mais fácil construir plataformas em águas rasas e perfurar em águas rasas. Agora há oportunidade de se estender em águas bastante profundas”, disse Kort.

Mas esse gás tem um efeito poderoso no clima e é responsável por uma parte significativa da mudança climática que já estamos vivenciando.

As plataformas de petróleo em águas mais profundas emitiram muito menos metano por unidade de energia produzida.

As descobertas podem ter implicações para futuras operações offshore de petróleo e gás, à medida que o governo federal se prepara para arrendar mais áreas para perfuração no golfo. A Lei de Redução da Inflação inclui uma disposição que obriga que o governo federal deve oferecer novos arrendamentos offshore em águas federais para perfuração de petróleo e gás, se quiser alugar energia solar e eólica offshore.

Kort disse que as descobertas podem ajudar os formuladores de políticas ou agências federais e estaduais a comparar o impacto climático da perfuração em águas rasas e em águas profundas, para orientar onde eles alugam águas para a produção de petróleo.

“Está muito claro a partir de nossos resultados que expandir a produção em águas rasas, como tem sido feito historicamente, teria impactos climáticos desproporcionalmente altos”, disse ele.

Alan M. Gorchov Negron, outro cientista climático da Universidade de Michigan e co-autor do estudo, disse que há mais dez vendas de arrendamento programadas para as águas do Golfo do México nos próximos cinco anos.

“Essa questão do impacto climático da produção futura vai voltar”, disse ele. “Portanto, ainda é relevante para futuras declarações de impacto climático de venda de aluguel.”

Eles analisaram as emissões recentes provenientes dessas operações e pesquisas e inventários de emissões anteriores e descobriram que mais de 1,3 bilhão de libras (0,6 tergramas) de metano por ano não estão sendo contabilizados.

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