Um estudo estima que cobrir os canais da Califórnia com painéis solares poderia gerar energia suficiente para abastecer Los Angeles durante a maior parte do ano.

Em 2015, a terra seca da Califórnia estava sendo esmagada por um quarto ano de seca.

O então governador Jerry Brown ordenou uma redução sem precedentes de 25% no uso doméstico de água. Os agricultores, que usam mais água, também se ofereceram para evitar cortes mais profundos e obrigatórios.

Brown também estabeleceu uma meta para o estado obter metade de sua energia de fontes renováveis, com a mudança climática diminuindo.

No entanto, quando os empresários Jordan Harris e Robin Raj bateram de porta em porta com uma ideia que abordava tanto a perda de água quanto a poluição climática – instalar painéis solares sobre canais de irrigação – eles não conseguiram que ninguém se comprometesse.

Avanço rápido de oito anos. Com calor devastador, quebra de recordes incêndioscrise de criação no Rio Coloradouma aposta crescente na luta das Alterações Climáticase um pouco de construção de movimento, sua empresa Solar AquaGrid está se preparando para iniciar o primeiro projeto de canal coberto por energia solar nos Estados Unidos.

“Tudo isso se juntando neste momento”, disse Harris. “Existe uma questão mais premente à qual poderíamos dedicar nosso tempo?”

A ideia é simples: instalar painéis solares sobre canais em regiões ensolaradas e com escassez de água, onde reduzem a evaporação e produzem eletricidade.

A estudar pela Universidade da Califórnia, a Merced dá um impulso à ideia, estimando que 63 bilhões de galões de água poderiam ser economizados cobrindo Califórnia6.437 quilômetros de canais com painéis solares que também podem gerar 13 gigawatts de energia. Isso é o suficiente para toda a cidade de Los Angeles, de janeiro a início de outubro.

Mas isso é uma estimativa – nem ele nem outros benefícios potenciais foram testados cientificamente. Isso está prestes a mudar com o Projeto Nexus no Vale Central da Califórnia.

Há quanto tempo os canais solares estão em obras?

Solar em canais há muito é discutido como uma solução dois por um na Califórnia, onde a terra acessível para o desenvolvimento de energia é tão escassa quanto água. Mas a grande ideia ainda era uma hipótese.

Harris, um ex-executivo de uma gravadora, foi co-fundador do “Rock the Vote”, campanha de registro de eleitores no início dos anos 1990, e Raj organizou campanhas de responsabilidade social e sustentabilidade para empresas. Eles sabiam que as pessoas precisavam de um empurrãozinho – de preferência de uma fonte confiável.

Eles pensaram que a pesquisa de uma instituição respeitável poderia resolver o problema e conseguiram financiamento para a UC Merced para estudar o impacto dos canais cobertos de energia solar na Califórnia.

Publicado em 2021, os resultados do estudo estão chamando a atenção. Eles alcançaram o governador Gavin Newsom, que ligou para Wade Crowfoot, seu secretário de recursos naturais.

“Vamos colocar isso no chão e ver o que é possível”, Crowfoot lembrou o governador dizendo.

Na mesma época, o Turlock Irrigation District, uma entidade que também fornece energia, procurou a UC Merced. Ela estava procurando construir um projeto solar para cumprir a meta crescente do estado de 100% de energia renovável até 2045. Mas o terreno era muito caro, então construir sobre a infraestrutura existente era atraente.

Depois, havia a perspectiva de que a sombra dos painéis pudesse reduzir o crescimento de ervas daninhas nos canais – um problema que custa a essa concessionária US$ 1 milhão (cerca de € 900 milhões) anualmente.

“Até o lançamento deste artigo da UC Merced, nunca vimos realmente quais seriam esses co-benefícios”, disse Josh Weimer, gerente de assuntos externos do distrito. “Se alguém iria pilotar esse conceito, queríamos ter certeza de que seriamos nós.”

O estado comprometeu $ 20 milhões (€ 18 milhões) em fundos públicos, transformando o piloto em uma colaboração tripartida entre os setores privado, público e acadêmico. Cerca de 2,6 quilômetros de canais entre 20 e 110 pés de largura serão cobertos com painéis solares entre cinco e 15 pés do chão.

A equipe da UC Merced estudará impactos que vão desde a evaporação até a qualidade da água, disse Brandi McKuin, pesquisadora principal do estudo.

“Precisamos chegar ao cerne dessas questões antes de fazer qualquer recomendação sobre como fazer isso de forma mais ampla”, disse ela.

O que a Califórnia pode aprender com a Índia sobre os canais solares

A Califórnia não é a primeira com esta tecnologia. Índia foi pioneira em um dos maiores projetos de irrigação do mundo. O projeto da barragem e canal de Sardar Sarovar leva água a centenas de milhares de aldeias nas regiões áridas e secas do estado de Gujarat, no oeste da Índia.

O então ministro-chefe do estado de Gujarat, Narendra modi, agora primeiro-ministro do país, inaugurou-o em 2012 com muito alarde. Sun Edison, a empresa de engenharia, prometeu 19.000 km de canais solares. Mas apenas um punhado de projetos menores surgiram desde então. A empresa entrou com pedido de falência.

“Os custos de capital são realmente altos e a manutenção é um problema”, disse Jaydip Parmar, engenheiro em Gujarat que supervisiona vários projetos de pequenos canais solares.

Com amplas terras áridas, solar faz mais sentido lá economicamente, disse ele.

O design desajeitado é outra razão pela qual a tecnologia não foi amplamente adotada na Índia. Os painéis do projeto piloto de Gujarat ficam diretamente sobre o canal, limitando o acesso das equipes de manutenção e emergência.

De volta à Califórnia, Harris observou a experiência da Índia e começou a procurar uma solução melhor. O projeto usará materiais melhores e ficará mais alto.

Quando a Califórnia terá canais solares?

O Projeto Nexus pode não ficar sozinho por muito tempo. A tribo indígena do rio Gila recebeu financiamento da Lei de Infraestrutura Bipartidária para instalar energia solar em seus canais em um esforço para economizar água e aliviar o estresse no rio Colorado. E uma das maiores concessionárias de água e energia do Arizona, o Salt River Project, está estudando a tecnologia junto com a Arizona State University.

Ainda assim, mudanças rápidas não são exatamente aceitas no mundo da infraestrutura hídrica, disse o representante Jared Huffman, D-Calif.

“É um bastião ossificado de velhos engenheiros enfadonhos”, disse ele.

Huffman tem falado sobre a tecnologia por quase uma década e disse que acha que as pessoas ainda estão muito mais interessadas em construir represas mais altas do que o que ele diz ser uma ideia muito mais sensata.

Ele empurrou uma provisão de $ 25 milhões (€ 22 milhões) através da Lei de Redução da Inflação do ano passado para financiar um projeto piloto para o Bureau of Reclamation. Os locais do projeto para esse estão sendo avaliados.

E um grupo de mais de 100 grupos de defesa do clima, incluindo o Centro de Diversidade Biológica e o Greenpeace, já enviou um carta à secretária do Interior, Deb Haaland, e à comissária do Bureau, Camille Touton, instando-os a “acelerar a implantação generalizada de sistemas de energia solar fotovoltaica” acima dos canais e aquedutos do Bureau.

Cobrir todos os 8.000 quilômetros de canais e aquedutos de propriedade do Bureau poderia “gerar mais de 25 gigawatts de energia renovável – o suficiente para abastecer quase 20 milhões de residências – e reduzir a evaporação da água em dezenas de bilhões de galões”.

Cobrir todos os canais seria o ideal, disse Huffman, mas começando com o Aqueduto da Califórnia e o canal Delta Mendota, “é um caso realmente convincente”, disse ele. “E já era hora de começarmos a fazer isso.”

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