Quando Nicholas Daniloff ouviu a notícia de que o correspondente do Wall Street Journal Evan Gershkovich havia sido detido pelos russos, ele teve um momento de déjà vu.

“O que senti foi que a história está se repetindo”, disse ele ao US News durante uma conversa na quinta-feira. “E esse é um estado de coisas bastante triste e lamentável.”

Daniloff saberia. O ex-correspondente e professor de jornalismo aposentado de 88 anos foi o último repórter americano detido na Rússia e acusado de espionagem. O ano era 1986 e ele estava em seu quinto ano de trabalho cobrindo a União Soviética para o US News & World Report, então uma revista semanal de notícias.

Em 30 de agosto, dia da apreensão de Daniloff, ele encontrou um conhecido soviético em Moscou e entregou-lhe alguns exemplares dos romances de Stephen King. Ele pensou que estava recebendo recortes de jornais em troca – embora mais tarde descobrisse que havia aceitado dois mapas marcados como “ultra-secretos” e o que pareciam ser fotos de soldados e tanques soviéticos. Enquanto Daniloff voltava para casa, uma van parou e meia dúzia de homens saíram correndo, prendendo-o e colocando algemas em seus pulsos.

A próxima coisa que ele sabia era que estava em Moscou infame Prisão de Lefortovo, onde um coronel da KGB disse que ele era acusado de espionagem. Apenas uma semana antes, Gennadi Zakharov, um funcionário soviético da ONU, havia sido preso em Nova York sob a acusação de espionagem, e Daniloff presumiu – corretamente – que havia se tornado um peão na política da Guerra Fria.

Ele passaria grande parte dos 13 dias seguintes em uma cela desolada de 2,5 metros por 3 metros, uma experiência que ele descreveu como “tortura mental”. Durante suas 30 horas de interrogatório, ele disse que o “momento mais assustador” ocorreu quando um general soviético o informou que ele poderia receber a pena de morte por seu crime.

Ainda assim, o tratamento de Daniloff foi muito melhor do que o dos prisioneiros soviéticos regulares. Seu interrogador principal nunca foi ameaçador, ele recebeu bastante atenção médica e foi autorizado a ver visitantes, incluindo sua esposa, filho e o então editor-chefe Mortimer Zuckerman, todos os quais ele descreveu como sua “tábua de salvação”.

Na época da prisão de Daniloff, o então presidente Ronald Reagan e o líder soviético Mikhail S. Gorbachev estavam em negociações para realizar uma segunda reunião no controle de armas, embora a detenção de Daniloff tenha colocado o encontro em risco. Após dias de defesa de sua esposa, do Congresso e do próprio Reagan, Daniloff foi colocado sob custódia da Embaixada dos Estados Unidos e, finalmente, autorizado a voltar para casa. Como parte das negociações entre a União Soviética e o governo dos EUA, Zakharov foi devolvido a Moscou e vários dissidentes soviéticos tiveram permissão para entrar nos EUA. Reagan e Gorbachev tiveram um segunda cimeira em outubro.

Em 30 de março, o US News conversou com Daniloff sobre sua reação à prisão de Gershkovich, bem como seu próprio tempo na detenção soviética em sua casa em Cambridge, Massachusetts. A entrevista a seguir foi editada para maior extensão e clareza.

Capas da revista US News & World Report de setembro de 1986.(Arquivos USN&WR)

Dada a sua experiência, que conselho você daria a Gershkovich e sua família?

Em primeiro lugar, seja educado. Mas também seja duro em sua posição.

E a família deveria se manifestar – foi certamente o que aconteceu no meu caso. Minha boa esposa é uma senhora muito dura. Ela falou fortemente em minha defesa. A embaixada americana, no meu caso, tendia a dizer a ela: ‘fique quieta, nós mesmos resolveremos isso’. E ela não ia aceitar isso. Então ela não ficou quieta. E acho que é isso que a família desse repórter precisa fazer.

Por que você recomenda que Gershkovich seja educado?

Ser educado é a regra do jogo e a maneira como eu jogaria. Você pode ser muito duro e dizer as coisas do jeito que você as vê, mas não acho que se deva entrar em uma disputa de gritos e insultar o outro lado. Seria fácil de fazer. Mas acho melhor não.

Então basicamente o que você está dizendo é, ‘não antagonize seus interrogadores?’

Bem, sim. Fui interrogado por várias semanas. A relação com o interrogador é sempre bastante curiosa e interessante. Uma pessoa que está sendo interrogada precisa manter sua dignidade e responder a perguntas e, basicamente, assumir a posição de que você foi detido ilegalmente. No meu caso, sempre me interessou saber se havia algum tipo de ordem escrita em papel ordenando minha prisão. Nunca achei que fosse esse o caso.

Você já recebeu a confirmação de que foi enganado pela pessoa que você pensava ser seu amigo, a pessoa que lhe deu aqueles documentos?

Bem, eu pensei que ele era um amigo. Mas então ele parece ter me traído. E acho que é preciso falar honestamente sobre quais são os fatos reais do assunto.

Então você ficou detido por 13 dias. Existe um momento que se destaca como o ponto mais baixo durante esse período?

Bem, você sabe, quando você é preso e jogado em uma cela, essencialmente, você quer ser libertado o mais rápido possível. Mas você não tem o luxo de realmente saber quando isso vai acabar. Então você precisa ser duro.

Eu tinha um colega de cela que pensamos ser um canal para o interrogador – ou seja, pensamos que ele provavelmente teria informado às autoridades e ao interrogador como eu estava levando a prisão. Quando você está na prisão, nunca sabe como suas reações estão sendo relatadas. E acho que a melhor coisa é se você puder mostrar que é duro – você não está desmoronando – nessa situação que é essencialmente um insulto.

Durante sua detenção, você foi persistente em manter sua inocência. O que o manteve com os pés no chão durante suas conversas?

Fui correspondente em Moscou durante um período de tensões entre os Estados Unidos e a Rússia. Do lado americano, o que fazemos como jornalistas não é ilegal. Mas quando visto do lado russo, pode parecer. E é difícil passar por isso, mas acho que temos que nos manter firmes em nossos princípios de busca de informações. E se o outro lado quiser retratar isso como espionagem, bem, que assim seja.

Você seria um repórter na Rússia do presidente Putin hoje?

Essa é uma excelente pergunta, porque há muitos motivos para não ser – como devo dizer? – não ser muito amigável com Putin. Acho que os jornalistas em Moscou hoje precisam defender o que consideram ser seu modo de operação e seus direitos. Basicamente, isso pode não ir muito longe, porque os russos têm todas as cartas. Mas você precisa se manifestar e dizer: ‘é assim que fazemos jornalismo. Se você não gosta, não nos dê vistos para vir trabalhar lá.’

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