Dois serviços pioneiros de carona estão caminhando para um território desconhecido enquanto buscam aprovação regulatória para transportar passageiros 24 horas por dia em uma das cidades mais populosas dos Estados Unidos em veículos que não terão ninguém sentado no banco do motorista.

Se a Cruise, uma subsidiária da General Motors, e a Waymo, uma subsidiária do Google, atingirem sua meta antes do final do ano, San Francisco se tornará a primeira cidade dos EUA com dois serviços totalmente autônomos competindo com Uber, Lyft e táxis tradicionais – todos os quais dependem sobre as pessoas para controlar os automóveis.

Mas Cruise e Waymo ainda devem contornar possíveis bloqueios de estradas, incluindo reclamações sobre seus veículos fazendo paradas inesperadas e congestionadoras que ameaçam incomodar outros viajantes e colocar em risco a segurança pública.

A Cruise já cobra das pessoas por viagens sem motorista em partes menos congestionadas de São Francisco durante a noite desde junho passado. A Waymo oferece passeios gratuitos sem motorista em uma área mais ampla da cidade enquanto aguarda autorização para começar a carregar passageiros em veículos robóticos nos quais o Google começou a trabalhar secretamente há 14 anos.

O esforço para lançar serviços autônomos em São Francisco está se tornando apenas o primeiro passo de uma expansão muito mais ambiciosa centrada na Califórnia – um estado onde mais de 35 milhões de veículos dirigidos por humanos estão registrados atualmente.

A Cruise recentemente solicitou permissão para começar a testar seus veículos robóticos em toda a Califórnia a velocidades de até 55 milhas por hora (88 quilômetros por hora) – 25 milhas por hora (40 quilômetros por hora) acima da velocidade máxima de seu robotaxis em San Francisco. A Waymo já está testando seus carros autônomos em Los Angeles – a segunda maior cidade dos Estados Unidos.

O impulso da Califórnia vem depois de Cruise começar a testar seus robotáxis em Austin, Texas, bem como em Phoenix, onde desde 2020, o serviço de carona sem motorista da Waymo tem transportado passageiros nas estradas do Arizona que são muito menos congestionadas e desafiadoras do que as ruas de São Francisco.

“Ainda temos trabalho a fazer, mas está melhorando rapidamente”, disse o CEO da Cruise, Kyle Vogt, à Associated Press. “À medida que for ajustado, ficará realmente elegante com o tempo, mas também a segurança continua a melhorar.”

Saswat Panigrahi, diretor de produtos da Waymo, espera que a experiência anterior da empresa compense ao transplantar o que aprendeu ao operar um serviço de carona sem motorista em Phoenix para cidades com tráfego mais intenso, como San Francisco e Los Angeles.

“A incerteza agora é definitivamente muito menor, tendo operado um serviço totalmente autônomo com pilotos reais”, disse Panigrahi.

Ambos Cruzeiro e Waymo anunciaram recentemente que suas frotas sem motorista cobriram mais de 1 milhão de milhas sem nenhum acidente grave. Mas seus robotáxis também tiveram problemas incômodos em San Francisco que causaram dores de cabeça no trânsito e outros incômodos que ameaçam incomodar as pessoas ou, pior ainda, bloquear veículos de emergência que correm para um incêndio ou outros pedidos urgentes de ajuda.

“As coisas esperadas são fáceis, mas são as coisas inesperadas às quais os humanos reagem em tempo real que são uma preocupação”, disse o especialista em transporte Nico Larco, diretor do Urbanism Next Center da Universidade de Oregon. “Na melhor das hipóteses, só causará confusão, estragos, congestionamento se os carros pararem no meio da estrada. Mas os piores casos podem realmente ser prejudiciais a alguém.”

Enquanto isso, dezenas de outras empresas de tecnologia e montadoras se juntaram em uma corrida para desenvolver a tecnologia de carros autônomos a um custo coletivo de mais de US$ 100 bilhões. Seu objetivo final é ganhar dinheiro com motoristas robóticos que são mais seguros e baratos do que os motoristas humanos. A Robotaxis também pode reduzir os preços para os passageiros, embora Vogt acredite que os consumidores podem estar dispostos a pagar mais por viagens sem um estranho ao volante.

Os investimentos até agora produziram uma mistura de sucessos, fracassos e exageros de nomes como o CEO da Tesla, Elon Musk, que previu há quase quatro anos que a montadora elétrica estaria executando um enorme serviço de robotáxi até o final de 2020, mas ainda não o fez. t chegar perto de realizar essa ambição.

Preocupações sobre robotáxis operando de maneiras que causam dores de cabeça para as pessoas fora do veículo foram levantadas em uma carta de advertência enviado aos reguladores da Califórnia em janeiro pela San Francisco County Transportation Authority.

A carta citou pelo menos 92 incidentes relatados de robotáxis de Cruise fazendo paradas repentinas na rua até 31 de dezembro. Pelo menos três dos incidentes bloquearam o direito de passagem para o transporte público por períodos que variam de nove a 18 minutos.

No ano passado, veículos de cruzeiro sem motorista também obstruíram os bombeiros que corriam para um incêndio de três alarmes e ou entraram ilegalmente em áreas onde havia esforços em andamento para apagar um incêndio, de acordo com a autoridade, que está pedindo aos reguladores que adiem o desencadeamento de robotáxis. por toda São Francisco a qualquer hora até que haja mais informações sobre por que e com que frequência os carros obstruem o tráfego periodicamente. A frenagem abrupta e as paradas dos robotáxis de Cruise também estão sob investigação de reguladores federais desde o final do ano passado.

“Estamos apenas muito cautelosos”, disse Tilly Chang, diretora executiva da autoridade de transporte de San Francisco. “Queremos ser apoiadores e ajudar a facilitar (passeios sem motorista), mas temos que garantir que seja seguro”.

Um par de repórteres da Associated Press testemunhou os problemas potenciais que a robotáxi pode causar em meados de fevereiro, depois que um veículo Waymo os transportou com segurança em uma viagem por São Francisco que exigia navegar em terrenos acidentados, virar no trânsito da hora do rush e ceder aos pedestres que saíam correndo. nas passadeiras.

Durante uma viagem, o robotáxi parou no meio da rua depois que os repórteres da AP saíram e permaneceu lá por vários minutos enquanto uma fila de carros operados por humanos se acumulava atrás dele. Descobriu-se que uma porta traseira do lado do motorista não havia fechado completamente.

Em outra falha envolvendo Cruise em setembro passado, um repórter da AP fez um passeio de aproximadamente oito quilômetros em um robotaxi apelidado de “Peaches”, que repetidamente contornou o destino designado. O repórter finalmente teve que usar o aplicativo Cruise para entrar em contato com um despachante em um centro remoto para que o carro pudesse ser parado – no meio da rua.

Vogt observou que várias melhorias foram feitas desde então e, de fato, dois robotáxis Cruise diferentes – um chamado “Cherry” e o outro chamado “Hollandaise” – deixaram o mesmo repórter e seu colega em suas designações designadas em um acompanhamento viagem, embora Cherry tenha parado em um ponto de ônibus que impediu brevemente a chegada de um ônibus que se aproximava.

Mesmo assim, a proprietária de Cruise, a General Motors, de quase 125 anos, está tão confiante de que os robotáxis serão dirigidos com mais responsabilidade do que os humanos e serão capazes de expandir seu serviço sem motorista para mais mercados dos Estados Unidos que fez uma previsão ousada no ano passado de que Cruise geraria US$ 1 bilhão. em receita até 2025 – um grande salto em relação à receita da Cruise de US$ 106 milhões no ano passado, quando também perdeu quase US$ 2 bilhões.

Esse otimismo contrasta fortemente com a experiência desanimadora de outra montadora famosa, a Ford Motor, que pagou US$ 1 bilhão em 2017 para adquirir a startup sem motorista Argo AI, apenas para fechar a divisão em outubro passado e engolir uma perda de US$ 2,7 bilhões depois de não conseguir encontrar um comprador para a tecnologia.

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